Nuove foto da New Horizons: un giorno completo su Plutone e Caronte

Plutone e Caronte visti da New Horizons. Foto NASA/APL/SwRI
Com'è una giornata su Plutone e Caronte? Oggi, grazie a delle immagini realizzate nell'arco di una settimana dalla sonda americana New Horizons, possiamo finalmente intuirlo. Le immagini, scattate tra il 25 e il 31 Gennaio, mostrano una rotazione completa sia di Plutone che di Caronte. Sui due corpi, legati in un'insolita rotazione sincrona reciproca, un giorno dura quanto 6.4 giorni terrestri.
La prima immagine è stata scattata a 4.8 miliardi di chilometri dalla Terra, ma a soli 203 milioni di chilometri da Plutone. Mentre scattava l'ultima immagine di questa sequenza con la sua fotocamera LORRI, New Horizons si era avvicinata a Plutone di 8 milioni di chilometri rispetto al primo scatto. La sonda incontrerà l'ex-nono pianeta del sistema solare e le sue lune il 15 Luglio di quest'anno, concludendo un viaggio attraverso il sistema solare durato quasi un decennio.
Le immagini della sequenza sono state scattate con un'esposizione di un decimo di secondo, troppo breve per poter risolvere le altre quattro lune minori di Plutone. Gli scienziati hanno in programma di iniziare a breve una campagna di mappatura a esposizioni maggiori, per verificare la posizione delle altre lune e di eventuali satelliti non ancora scoperti.
Le immagini ci consentono di osservare in dettaglio il particolare moto di Plutone e Caronte. Caronte, infatti, è così massiccia e vicina al pianeta (ha circa un ottavo della massa di Plutone e orbita a 18 mila chilometri dalla sua superficie) da esercitare un'attrazione gravitazionale tale che il baricentro del sistema si trova al di fuori del pianeta stesso. In parole povere, dire che Caronte orbita attorno a Plutone non è del tutto corretto: più propriamente, bisognerebbe dire che sia Plutone che Caronte orbitano attorno ad un punto di spazio (quasi) vuoto.
Usando queste immagini, gli scienziati sperano di riuscire a ridefinire con più precisione le posizioni di Plutone e Caronte. Attualmente, conosciamo la posizione di Caronte con una precisione di 10 chilometri circa.
Potete seguire la missione cliccando qui.
Nuove foto da New Horizons: un giorno completo su Plutone e Caronte Nuove foto da New Horizons: un giorno completo su Plutone e Caronte Reviewed by Pietro Capuozzo on 12.2.15 Rating: 5
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