Un cappuccino marziano fotografato da Mars Express

Il polo sud marziano visto da Mars Express. Foto ESA/DLR/FU Berlin / Bill Dunford
Un vortice di cioccolato, caramello e crema? Ancora meglio: un paesaggio marziano mozzafiato. Questo splendido scatto porta la firma della sonda europea Mars Express, in orbita attorno al Pianeta Rosso dal 2003.
"Altopiani di crema circondati da dorsali di cioccolato costellate di tracce di caramello creano una scena che ricorda un cappuccino cosmico," si legge nella didascalia rilasciata dall'Agenzia Spaziale Europea.
L'immagine è centrata sulla calotta ghiacciata che circonda il polo sud marziano. Piatta all'apparenza, questa regione è in realtà ricca di rilievi e profonde depressioni che creano dislivelli notevoli, tanto da essere stata paragonata in passato al formaggio svizzero.
La calotta, che si estende per 350 chilometri in diametro, consiste in uno strato di acqua e anidride carbonica allo stato solido spesso fino a tre chilometri. La calotta visibile nell'immagine è quella perenne; durante la stagione invernale, infatti, sopra di essa si forma un ulteriore strato che poi sublima all'alzarsi delle temperature.
La calotta si trova in realtà a 150 chilometri a nord del polo sud geografico. Si pensa che ciò sia dovuto in parte a cambiamenti significativi nell'asse di rotazione del pianeta (dovuti a loro volta all'assenza di una luna importante), e in parte ai profondi crateri che, come Hellas Basin, un cratere da impatto largo 2300 chilometri e profondo sette, convogliano il vento verso il polo sud, creando un complesso sistema di alte e basse pressioni che a sua porta a diversi ritmi di sublimazione nella regione.
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