Continua la costruzione della prima missione ExoMars verso Marte

Lo scheletro del Trace Gas Orbiter misura quasi due metri in diametro e tre metri e mezzo in altezza. Foto ESA, Anneke Le Floc'h
Il massiccio programma d'esplorazione marziana ExoMars è ormai alle porte. A testimoniarlo, le nuove immagini provenienti da una camera bianca del centro della Thales Alenia a Cannes, in Francia, dove uno dei due componenti della prima fase della missione è attualmente in costruzione.
Il programma ExoMars verrà inaugurato nel 2016, quando un modulo sperimentale tenterà il primo atterraggio europeo della storia sulla superficie di un altro pianeta. Il modulo, dedicato a Giovanni Schiaparelli, sarà accompagnato da una sonda che si limiterà a entrare in orbita attorno al Pianeta Rosso. Il Trace Gas Orbiter (TGO), questo il nome dell'orbiter, studierà l'atmosfera marziana, e in particolare i gas che, come il metano, potrebbe avere un qualche collegamento con eventuali forme di vita, sia presenti che passate.
La finestra di lancio per i due veicoli, che viaggeranno assieme durante tutta la fase di crociera, è compresa tra il 7 e il 27 Gennaio 2016. Le due sonde decolleranno a bordo di un unico razzo Proton fornito dalla Russia. Il 16 Ottobre, ormai in prossimità di Marte, le due sonde si separeranno, ognuna intraprendendo un cammino diverso. Il 19 ottobre, TGO si inserirà in un'orbita circolare a 400 chilometri di quota e con un'inclinazione di 74 gradi. Nel frattempo, il modulo Schiaparelli tenterà un atterraggio morbido sulla superficie del Pianeta Rosso. Nel 2018, i due veicoli saranno raggiunti dalla seconda ondata firmata ExoMars, che consisterà in un rover studiato per cercare prove della presenza (probabilmente passata) di forme di vita aliene, e forse anche un veicolo russo. Su ciò che ExoMars diventerà dopo il 2018 non c'è ancora nulla di stabilito, ma si specula che l'Europa stia valutando una missione robotica di andata e ritorno dalla superficie marziana.
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