Rientra sulla Terra un'astronave top-secret dopo 600 giorni nello spazio

Lo spazioplano top-secret X-37B è rientrato dalla sua terza missione nello spazio. Foto Boeing
Un'astronave alata dell'Air Force americana è rientrata dopo una missione top-secret dalla durata record di 675 giorni in orbita. Il velivolo, più propriamente uno spazioplano, ha completato in autonomia l'atterraggio alla base californiana di Vandenberg.
Lo spazioplano, chiamato X-37B, era decollato da Cape Canaveral l'11 Dicembre 2012 in cima ad un Atlas V. Quella conclusasi pochi giorni fa è stata la sua terza missione in orbita attorno alla Terra, ma cosa abbia fatto di preciso è un segreto dell'intelligence statunitense. Le uniche informazioni rilasciate sul volo sono che non vi erano astronauti a bordo e che sono stati condotti numerosi esperimenti scientifici. Di che natura, possiamo solo usare la nostra immaginazione.

Il programma X-37B è al centro delle critiche dei media americani. Foto Boeing.
"L'Air Force e la Boeing hanno passato innumerevoli ore di duro lavoro a prepararsi a questo atterraggio e oggi possiamo vedere il culmine di questo impegno," spiega il colonnello Keith Balts.
La durata prevista per il volo era di 270 giorni, ma ancora una volta il motivo per cui X-37B sia rimasto lassù per così tanto tempo rimane un mistero. Si sospetta che lo spazioplano abbia condotto esperimenti di tecnologie di nuova generazione da applicare a vari campi, dalla videosorveglianza alle comunicazioni.
"L'obiettivo del programma è di ridurre i rischi e sperimentare concetti operativi per tecnologie di veicoli spaziali riutilizzabili," si legge in un comunicato stampa diffuso dall'Air Force.
Nell'arco delle tre missioni, il programma ha totalizzato ben 1368 giorni in orbita. "Sono estremamente fiero del nostro lavoro che ha portato a questo terzo atterraggio perfetto," ha proseguito Balts.
"L'atterraggio di X-37B segna un punto cruciale del programma," ha aggiunto il responsabile del progetto, di cui non si hanno dettagli riguardo l'identità. "Questa missione è stata la più lunga finora e siamo contenti del progresso graduale che abbiamo osservato nei nostri test. La dedizione e il duro lavoro dell'intero team ci hanno resi estremamente fieri."
I due precedenti veicoli X-37B erano atterrati nel Dicembre 2010 e nel Giugno 2012, dopo rispettivamente 224 e 469 giorni di missione. Lo spazioplano appena atterrato era lo stesso che aveva volato nel 2010. Una quarta missione partirà nel 2015, sempre da Cape Canaveral.
L'X-37B è una sorta di Space Shuttle in miniatura, con alcune differenze significative. Una, ad esempio, è l'uso di pannelli solari per generare elettricità, un particolare che permette al velivolo di restare in orbita per lunghi periodi di tempo. Lo Space Shuttle, al contrario, era limitato dalle riserve di ossigeno e idrogeno, le sue principali fonti di energia. Come lo Space Shuttle, l'X-37B decolla in verticale, a bordo di un razzo, e atterra come un aereo, su una pista d'atterraggio.
Il velivolo è atterrato in modalità autopilota, toccando il suolo a quasi 500 chilometri orari. Delle sue caratteristiche generali si conoscono solo le dimensioni - quasi tre metri di altezza per 4,5 di apertura alare, circa un quarto dello Space Shuttle - e il peso, circa 5 tonnellate a serbatoi pieni. Il suo costo di progettazione e costruzione è top-secret.
Il progetto era stato inaugurato dalla NASA nel 1999, per poi essere consegnato cinque anni più tardi alla DARPA, la divisione di ricerca e sviluppo del Pentagono. Nel 2006, il progetto è passato sotto il controllo dell'Air Force.
Come si può facilmente immaginare, il programma è molto controverso, principalmente per la sua segretezza. Il fatto che abbia cambiato proprietà già tre volte fa sospettare che potrebbe non ricevere finanziamenti sufficienti se il progetto dovesse essere esposto alla luce del giorno.
Rientra sulla Terra un'astronave top-secret dopo 600 giorni nello spazio Rientra sulla Terra un'astronave top-secret dopo 600 giorni nello spazio Reviewed by Pietro Capuozzo on 19.10.14 Rating: 5
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