Tritone come mai visto prima

La mappa più precisa ad oggi della superficie di Tritone. Foto NASA/JPL-Caltech/Lunar & Planetary Institute
Usando le immagini scattate dalla sonda Voyager 2 quasi 25 anni fa, uno scienziato è riuscito a costruire una mappa globale a colori di Tritone, il principale satellite di Nettuno e il settimo più massiccio del sistema solare.
Voyager 2 visitò Nettuno e Tritone il 25 Agosto 1989, mentre proseguiva nella sua lunga traversata verso i confini del sistema solare. Fu la prima sonda a visitare l'ultimo pianeta del sistema solare e le sue lune, e ad oggi rimane l'unica.
La mappa, con una risoluzione di 600 metri per pixel, potrebbe aiutarci a esplorare la misteriosa superficie di Tritone.
«Credo che ci siamo dimenticati di quanto strano ed esotico sia Tritone,» spiega Paul Schenk del Lunar And Planetary Institute di Houston, l'autore della mappa.
«La sua superficie potrebbe avere un'età di 10 milioni di anni, il che significherebbe che sia ancora oggi geologicamente attiva,» aggiunge il ricercatore. «Il misterioso terreno mostra segni di diapirismo. La regione vulcanica, con le sue pianure e i suoi crateri, è grande quanto il Texas. E le regioni meridionali sono ancora imperscrutabili».
Nonostante i colori siano stati generati con filtri verdi, blu e arancioni, il quadro generale non si allontana troppo da ciò che l'occhio umano vedrebbe.
Esattamente 25 anni dopo, il 25 Agosto 2014, domani, la sonda americana New Horizons attraverserà l'orbita di Nettuno. La sonda sarà la prima a incontrare Plutone, il 14 Luglio 2015, dopo un viaggio interplanetario decennale.
Le similitudini tra Tritone e Plutone sono impressionanti: entrambi i corpi sono leggermente più piccoli della nostra Luna, entrambi sono avvolti da una rarefatta atmosfera dominata da azoto e entrambi presentano ghiacci di monossido e diossido di carbonio, metano e idrogeno sulle loro superfici.
«Cosa vedremo su Plutone?» si chiede Schenk. «Sarà un'estate ricca di suspense quella dell'anno prossimo!» Tritone potrebbe offrirci preziosi indizi sulla geologia di Plutone, data la somiglianza tra le due superfici ghiacciate.
Tritone come mai visto prima Tritone come mai visto prima Reviewed by Pietro Capuozzo on 24.8.14 Rating: 5
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