Il balletto cosmico di Plutone e Caronte

Il balletto spaziale di Plutone e Caronte attorno al baricentro comune, visto dalla sonda New Horizons. Foto © NASA / JHUAPL / SwRI.
Dopo un viaggio di dieci anni, la sonda americana New Horizons sta per raggiungere la sua destinazione finale, il pianeta nano Plutone. Nonostante 420 milioni di chilometri separino ancora la sonda da quello che un tempo era il nono pianeta del sistema solare, possiamo già goderci un assaggio di ciò che New Horizons vedrà fra meno di un anno.
Le ultime immagini scattate dalla sonda mostrano l'elegante balletto tra Plutone e una delle sue cinque lune, Caronte. Caronte possiede il 12% della massa di Plutone, così tanto che il pianeta nano, spodestato nel 2006 dall'olimpo dei pianeti, potrebbe essere nuovamente promosso, stavolta al grado di pianeta binario.
Caronte è così massiccio rispetto a Plutone che il baricentro del sistema si trova circa mille chilometri al di là della superficie del pianeta nano. Ciò significa che dire che Caronte orbiti attorno a Plutone è tecnicamente sbagliato – entrambi i corpi infatti orbitano attorno a un punto di spazio vuoto.
Tornando a casa, il baricentro del sistema Terra-Luna è situato a circa 4700 chilometri dal centro della Terra – per questo il nostro pianeta appare oscillare se visto dallo spazio – ma pur al suo interno. Al contrario, il baricentro del sistema Plutone-Caronte si trova ben all'esterno di Plutone, cosicché entrambi i corpi danzino attorno allo stesso punto di spazio vuoto ogni 6,4 giorni terrestri.
Le immagini sono state scattate dal Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) a bordo di New Horizons verso la fine di Luglio. Il punto di vista dello strumento non è esattamente perpendicolare a Plutone – in parole povere, stiamo osservando il sistema Plutone-Caronte con una certa angolazione. Proprio per questo, le orbite dei due corpi appaiono ellittiche, mentre in realtà sono quasi perfettamente circolari.
New Horizons passerà tra Plutone e Caronte il 14 Luglio 2015, sfrecciando in mezzo ai due a 13,8 chilometri al secondo – la sonda più veloce mai lanciata. Passerà talmente vicino ai due che, se Plutone avesse edifici sulla sua superficie, riuscirebbe a distinguerli uno a uno, un po' come vedere la nostra abitazione su Google Maps.
Plutone è un mondo ancora molto misterioso, tanto che continuiamo a scoprire nuove lune attorno all'ex-pianeta. Le migliori immagini di questo lontano e gelido mondo, scattate dal telescopio spaziale Hubble, lo ritraggono come un semplice puntino di luce. Non abbiamo ancora idea di che colore abbia la sua superficie, né di cosa aspettarci. Come abbiamo già discusso in un recente articolo, sarà come scoprire un mondo nuovo.
Il balletto cosmico di Plutone e Caronte Il balletto cosmico di Plutone e Caronte Reviewed by Pietro Capuozzo on 11.8.14 Rating: 5
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