New Horizons supera l'orbita di Nettuno

Nettuno e Tritone visti da New Horizons da 4 miliardi di chilometri di distanza. Foto NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory
La sonda americana New Horizons ha superato oggi l'orbita di Nettuno, l'ultima tappa per diventare la prima sonda a incontrare il pianeta nano Plutone. Questa importante pietra miliare nella missione è stata raggiunta esattamente 25 anni dopo Voyager 2.
New Horizons, decollata nel 2006 e da allora la sonda più veloce di sempre, ha raggiunto l'orbita di Nettuno in un tempo record di otto anni e otto mesi. La sonda incontrerà Plutone il 14 Luglio 2015.
New Horizons ha ufficialmente superato l'ultimo pianeta del sistema solare stamattina alle 4 ora italiana. Nello stesso giorno del 1989, Voyager 2 sfrecciava accanto allo stesso pianeta: una strana e affascinante coincidenza planetaria.
In realtà, Voyager 2 ha superato Nettuno il 25 Agosto 1989, mentre New Horizons il giorno dopo del 2014, ma negli Stati Uniti, a causa del fuso orario, la coincidenza cadeva sullo stesso giorno.
«È una coincidenza cosmica che collega una delle icone del passato della NASA con la nostra prossima generazione di esploratori,» ha spiegato Jim Green dell'agenzia spaziale statunitense in uno speciale evento trasmesso in diretta per celebrare il traguardo.
«Esattamente 25 anni fa, Voyager 2 dava la prima occhiata a un pianeta sconosciuto. Ora sarà il turno di New Horizons di rivelare l'inesplorato Plutone e le sue lune come mai nessuno prima.»
Mentre New Horizons superava l'orbita di Nettuno, il pianeta si trovava in realtà 4 miliardi di chilometri più in là, circa 27 volte la distanza che separa la Terra dal Sole. Voyager 2 aveva invece avuto un flyby del pianeta, cioè un incontro ravvicinato. New Horizons è comunque riuscita a scattare alcune immagini del gigante gassoso.
«Voyager 1 e 2 hanno esplorato l'intera zona intermedia del sistema solare, dove orbitano i giganti gassosi,» spiega Alan Stern, a capo di New Horizons. «Ora ci aggrappiamo alle larghe spalle di Voyager per esplorare l'ancor più lontano e misterioso sistema di Plutone.»
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New Horizons supera l'orbita di Nettuno New Horizons supera l'orbita di Nettuno Reviewed by Pietro Capuozzo on 26.8.14 Rating: 5
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