Rosetta, tutto pronto per l'incontro che scriverà la storia

La cometa 67P/C-G vista da Rosetta da 234 km di distanza. Foto copyright ESA-Rosetta-NAVCAM
Segnatevi l'ora: alle 11 di domattina, una sonda entrerà in orbita attorno a una cometa, per la prima volta nella storia. La sonda si chiama Rosetta, la cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Le due si sono inseguite per oltre 10 anni nel sistema solare, percorrendo sei miliardi e mezzo di chilometri. Ora, le due potranno finalmente incontrarsi, in quello che sarà senza dubbio l'evento più seguito dell'anno sul fronte dell'esplorazione spaziale.
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Un secondo dopo le 11 ora italiana, la sonda europea accenderà il suo propulsore per circa 6 minuti e 26 secondi, entrando in quello che sarà il primo segmento di una traiettoria simile a un'orbita, anche se non un'orbita vera e propria. La manovra finirà quindi alle 11:06:27.
Rosetta si trova a 403,9 milioni di chilometri dalla Terra, e il segnale impiega 22 minuti e 29 secondi per fare solo il viaggio d'andata. Il centro di controllo della missione a Darmstadt, in Germania, riceverà la conferma dell'inizio della manovra solo alle 11:22:30, quando in realtà sara gia finita da un bel po'. La conferma dello spegnimento del motore arriverà solo alle 11:28:56.
I comandi che consentiranno a Rosetta di inserirsi in orbita sono stati caricati sul computer di bordo all'ultimo minuto, nella notte tra il 4 e il 5 Agosto.
In queste ultime ore, le varie antenne sparse per il globo si passerrano il segnale di Rosetta: stasera le comunicazioni saranno affidate all'antenna europea di 35 metri a New Norcia, in Australia, dalle 10:04 alle 21:41, e a quella di 70 metri della NASA a Madrid, dalle 22:00 ale 02:05 di domattina. Le comunicazioni saranno riprese cinque minuti dopo dalla stazione europea di 35 metri a Malargue, in Argentina, che alle 04:41 le consegnerà alla stazione di 34 metri della NASA di Goldstone, negli Stati Uniti, che le riceverà nove minuti più tardi. Goldstone cesserà le comunicazioni alle 09:35, ma già un'ora e mezza prima la stazione di New Norcia avrà iniziato a fornire dati agli scienziati.
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