Una sonda riemerge dall'atmosfera mortale di Venere

Rappresentazione artistica di Venus Express nell'atmosfera di Venere. Foto copyright ESA-C. Carreau
È stata una manovra azzardata — da pazzi, come alcuni l'hanno definita — ma si è conclusa in uno splendido successo. La sonda europea Venus Express, da otto anni in orbita attorno a Venere e ormai prossima alla fine della missione, si è immersa nella densa e mortale atmosfera del pianeta — ma è riemersa intatta.
La sonda si è più volte abbassata fino a un'altitudine di 131 km nel corso dell'ultimo mese, immergendosi negli strati superiori dell'atmosfera di Venere. Ora, è stata riportata in un'orbita sicura.
La rischiosa manovra è stata eseguita nel nome della scienza: Venus Express ha raccolto preziose informazioni sull'atmosfera di Venere e ha mostrato agli ingegneri europei come una sonda si comporta quando incontra un'atmosfera planetaria ad alta velocità — dati utili in vista di un futuro atterraggio robotico sul pianeta.
«Abbiamo raccolti importanti dati sull'atmosfera di Venere in una regione difficilmente esplorabile con altri mezzi», spiega Hakan Svedhem dell'Agenzia Spaziale Europea. «I risultati mostrano che l'atmosfera a queste altitudini è più variabile di quanto si pensasse, ma avremo bisogno di ulteriori analisi per spiegare a fondo queste variazioni».
Le immersioni hanno sottoposto Venus Express a condizioni estreme. La sonda ha assistito a sbalzi di oltre cento gradi centigradi, ma sembra aver retto bene. Gli ingegneri continueranno a monitorare i sistemi di bordo per assicurarsi che tutto sia in buono stato.
La sonda si è riportata ad alta quota — circa 460 km al periapside — tramite 15 manovre con il suo propulsore. Presto però inizierà a ricadere verso il pianeta, a causa della gravità. La missione terminerà verso Dicembre di quest'anno.
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