Decollato il razzo Antares con Cygnus verso la Stazione Spaziale

Il razzo Antares decolla alla volta della Stazione Spaziale, alle 19:07 del 9 Gennaio 2014.
© Stephen Clark/Spaceflight Now
Dopo una sfortunata serie di ritardi, è finalmente decollato il razzo Antares alla volta della Stazione Spaziale Internazionale. Il razzo ha portato in orbita la capsula Cygnus dell'agenzia privata Orbital Sciences, che fra pochi giorni si aggancerà alla Stazione Spaziale in quella che è la sua prima – e storica – missione ufficiale di rifornimento.
Antares si è levato in volo alle 19:07 di oggi nei cieli del Virginia, negli Stati Uniti. Il decollo era previsto per la fine dell'anno scorso, ma una serie di sfortunati ritardi – guasti alla Stazione Spaziale, ondate di gelo e violente tempeste solari – lo avevano fatto slittare fino a oggi, quando nulla è più riuscito a fermare Antares.
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La capsula Cygnus porterà 1260 chili di rifornimenti all'equipaggio della Stazione, tra cui cibo, vestiti ed equipaggiamenti scientifici. Si tratta della seconda missione dell'Orbital Sciences verso la Stazione, ma la prima, completata con successo a Settembre, era solo di tipo sperimentale. Sono previste almeno otto missioni ufficiali, secondo il contratto da 1,9 miliardi di dollari firmato con la NASA.
«Non vediamo l'ora di assistere a questa prima missione cargo dell'Orbital», aveva spiegato Dan Hartman della NASA prima del lancio.

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La capsula raggiungerà la Stazione il 12 Gennaio, quando sarà catturata da un braccio robotico manovrato dagli astronauti e verrà agganciata a un modulo.
Cygnus ha una capacità totale di 2 tonnellate. La sua camera stagna, lunga 5 metri, è stata costruita in Italia dalla Thales Alenia Space.
La principale concorrente dell'Orbital è la SpaceX, che ha firmato un contratto da 12 missioni e 1,6 miliardi di dollari con la NASA. Avendo già completato la missione sperimentale e due ufficiali, la SpaceX è leggermente più avanti della concorrente, ma la corsa spaziale è ancora molto accesa.
Se tutto andrà bene, la seconda missione dell'Orbital decollerà a Maggio, e la terza e ultima dell'anno a Dicembre.
Cygnus porterà sulla Stazione un tesoro di esperimenti scientifici, tra cui una colonia di formiche, 33 piccoli satelliti chiamati CubeSat e 23 esperimenti costruiti da 10 mila studenti in giro per gli Stati Uniti.

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