Scoperto un pianeta avvolto da un'incredibile atmosfera

KOI-314c ha la stessa massa della Terra, ma è il 60% più grande: è infatti avvolto da una vastissima atmosfera.
© C. Pulliam & D. Aguilar (CfA)
Gli astronomi hanno scoperto un nuovo pianeta oltre i confini del nostro sistema solare, distante 200 anni luce e massiccio quanto la Terra. Le somiglianze però finiscono qui: KOI-314c, questo il nome del potenziale esopianeta, ha un'atmosfera così densa da renderlo più grande del nostro pianeta di oltre il 60%.

«Questo pianeta potrebbe avere la stessa massa della Terra, ma di certo non è simile alla Terra», spiega David Kipping del CfA. «È la prova che non esiste un confine preciso tra i mondi rocciosi come la Terra e i pianeti più soffici come i mondi d'acqua o i giganti gassosi».
La scoperta è stata annunciata ieri al 223esimo meeting dell'American Astronomical Society a Washington, ed è stata effettuata analizzando i dati raccolti dal telescopio spaziale Kepler della NASA.
KOI-314c è il primo pianeta di massa terrestre ad essere stato scoperto con il metodo dei transiti, usato da Kepler per misurare i piccoli e regolari cali nella luminosità di una stella causati dal transito del pianeta di fronte ad essa. È inoltre il pianeta più leggero di cui conosciamo sia la massa che le dimensioni.
Il pianeta compie un'orbita completa attorno alla propria stella in 23 giorni. La temperatura superficiale, secondo il team, si aggira attorno ai 104 gradi centigradi.
L'atmosfera di KOI-314c è spessa centinaia di chilometri ed è composta probabilmente da idrogeno ed elio. Secondo i ricercatori, l'atmosfera potrebbe essere stata addirittura più vasta in passato, ma parte di essa si sarebbe persa nello spazio a causa delle radiazioni della nana rossa.
KOI-314c è il secondo pianeta del suo sistema. Il pianeta b completa un'orbita in soli 13 giorni. I ricercatori sono riusciti a calcolare anche la massa di questo pianeta, misurando la sua influenza gravitazionale sul compagno.

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