Scoperti incredibili geyser di acqua su Europa

Dalla superficie di Europa, un satellite di Giove che nasconde un vastissimo oceano di acqua, si staccano geyser di acqua alti 20 volte più del monte Everest, secondo le nuove osservazioni condotte dal telescopio spaziale Hubble.
Finora, l'interesse verso questo satellite si era limitato al vasto oceano che si cela sotto uno spesso strato di ghiaccio che lo rende molto difficile da esplorare. La presenza di geyser fornisce una comoda scorciatoia per studiare l'oceano sottostante senza neanche atterrare sulla superficie.
Europa, grande circa quanto la nostra Luna, ha una superficie ghiacciata spessa da 15 a 25 chilometri (ma in alcuni punti forse più di 100) che protegge un oceano profondo più di 160 km. L'oceano nascosto sotto la superficie di Europa è, secondo i ricercatori, il secondo posto più favorevole alla presenza di vita nel sistema solare dopo nientemeno che la Terra. [Leggi: Materiali organici su Europa dopo un colossale impatto]
«Un oceano sotterraneo su Europa fornisce potenzialmente tutte le condizioni per la vita microbica – o almeno la vita come la conosciamo noi», spiega Lorenz Roth del Southwest Research Institute a San Antonio, in Texas.
La scoperta è arrivata analizzando le osservazioni ultraviolette di Europa condotte nel 1999 e tra Novembre e Dicembre 2012 dal telescopio spaziale Hubble, che rivelano la presenza di idrogeno e ossigeno, cioè acqua.
I risultati sono stati presentati oggi al meeting dell'American Geophysical Union a San Francisco.
Le osservazioni di Hubble mostrano dei picchi nei livelli di ossigeno e idrogeno in due particolari regioni dell'emisfero meridionale di Europa. Secondo i modelli computerizzati, queste anomalie possono essere spiegate solo da getti di vapore acqueo alti 200 chilometri. I getti si sono spenti nell'arco di sette ore.
L'attività di questi getti sembra concentrarsi quando Europa raggiunge l'apoapside della sua orbita, ossia il punto più alto. Quando invece raggiunge il periapside, il punto più vicino a Giove, l'attività si azzera.
Questo comportamento, già osservato su altre lune attorno a Saturno, suggerisce che la gravità del gigante gassoso possa essere la causa di questi getti. Giove esercita una forza di marea mille volte superiori a quella che la Luna esercita sulla Terra.

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Foto © Lorenz Roth, Southwest Research Institute/USGS, K. Retherford
Scoperti incredibili geyser di acqua su Europa Scoperti incredibili geyser di acqua su Europa Reviewed by Polluce Notizie on 13.12.13 Rating: 5
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