Il rover Opportunity inizia a dirigersi verso una nuova destinazione

Fra meno di un mese, il rover Opportunity festeggerà il decimo anniversario del suo decollo. E pensare che l'avevano mandato su Marte assieme al suo gemello Spirit per cercare di sopravvivere almeno novanta giorni, e ora, 3331 giorni dopo, è ancora attivo sulla superficie marziana, e si sta incamminando verso una nuova destinazione molto promettente.
La destinazione, chiamata Solander Point, offre al rover una stratificazione geologica molto più complessa e interessante del sito studiato dal rover negli ultimi 20 mesi, Cape York. Entrambe le località fanno parte del bordo occidentale del cratere Endeavour, che ha un diametro di 22 chilometri.
«Arrivare a Solander Point sarà come camminare verso una galleria dove sulle pareti vedremo degli strati rocciosi», spiega Ray Arvidson dell'Università di Washington.
Le stratificazioni geologiche di Solander Point sono inoltre inclinate verso nord, permettendo quindi ai panelli solari di Opportunity di raccogliere più luce, un elemento incredibilmente prezioso in vista del rigido inverno che sta per arrivare nell'emisfero australe di Marte.
«Ci stiamo dirigendo verso un pendio inclinato di 15 gradi verso nord, con l'obiettivo di arrivarci ben prima dell'inverno», aggiunge John Callas del JPL della NASA.
I giorni con meno illuminazione solare di questo sesto inverno di Opportunity arriveranno attorno a Febbraio dell'anno prossimo.
Prima di dire addio a Cape York, Opportunity ha analizzato un'ultima roccia, Esperance, raccogliendo le prove della presenza di un antico ambiente potenzialmente abitabile.
«I risultati di Esperance sono una delle scoperte più importanti dell'intera missione», spiega Steve Squyres della Cornell University. «La composizione ci spiega le condizioni ambientali che hanno alterato i minerali. L'acqua si muoveva attraverso questa roccia».
Cape York offre pochi metri di stratificazioni geologiche verticali, mentre si pensa che Solander Point offra 10 volte tanto. Qui si troverebbero anche rocce molto più antiche di quelle analizzate precedentemente da Opportunity nei crateri Eagle, Endurance, Victoria e Santa Maria.

© immagini
NASA/JPL-Caltech/MSSS/NMMNHS/Cornell
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